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Qu’est-ce que le courriel ?

Le courriel (courrier électronique, e-mail, mèl) est devenu, à la faveur de la pénétration d’Internet, l'un des moyens usuels d'échange, de discussion et de transmission d'information entre les personnes. C’est un des premiers outils utilisés pour la mise sur pied d’activités impliquant de la communication interpersonnelle. Ainsi, la correspondance et la télécorrespondance permettent à une personne de communiquer électroniquement avec une autre, ou bien avec un groupe ou la communication peut se faire de groupe à groupe. La communication se fait d’une façon asynchrone puisque les participants échangent entre eux à des temps différents.

Le type de communication que permet le courriel se compare à la fois au courrier postal et aux conversations téléphoniques. À l’instar des boîtes aux lettres postales, les fichiers dans lesquels sont reçus les messages électroniques ont une capacité limitée d’emmagasinement. Le courriel se distingue du courrier postal à plusieurs égards. Contrairement au courrier postal, le courriel arrive à l’usager au rythme des messages transmis et non une seule fois par jour. La rapidité avec laquelle le courriel est acheminé permet d’établir un rapprochement avec la communication téléphonique. Cependant, le courriel apparaît, pour le destinataire, moins intrusif que le téléphone : le destinataire a généralement le choix de consulter ou non les missives reçues. En outre, le courriel est, pour certains expéditeurs, moins intimidant puisque le destinataire n’est pas obligé de lire, sur le champ, les messages qui lui sont expédiés. Ces particularités favorisent, par contre, la communication de messages impolis ou le «flaming».

Un message de courriel est formé de deux parties distinctes. D’abord le corps du message, où l’expéditeur rédige son message. Puis l’en-tête, qui comprend les informations nécessaires à la transmission du message tels les champs « Cc » et « Cci ».

Le courriel est également un outil multifonctionnel. Par exemple, il offre les possibilités suivantes : « Fichier joint », « Répondre à un message » et « Faire suivre un message ». Étant donné les diverses fonctionnalités du courriel, la communication peut consister en des messages, des images (photographies, dessins…) ou des séquences audiophoniques.

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